Au cours des deux cents dernières années, les ressources en combustibles fossiles ont conféré une puissance mondiale

post La Grande-Bretagne est devenue la première hégémonie mondiale au XIXe siècle, grâce à son avantage en tant que premier moteur dans l'industrialisation et à sa marine sans égal, qui exploitaient toutes deux du charbon de haute qualité, dont la Grande-Bretagne était la plus grande source d'approvisionnement au monde. Les États-Unis ont également tiré parti de leurs propres ressources pétrolières prodigieuses au XXe siècle pour la primauté du dollar, la force industrielle et la puissance militaire, puis ont embrassé l'hégémonie mondiale. Pris en sandwich entre ces époques, la Grande-Bretagne et l'Allemagne ont mené deux guerres mondiales pour l'hégémonie mondiale, mais aucune des deux parties n'avait suffisamment de ressources pétrolières pour gagner.

C'est le sujet de l'excellente nouvelle histoire d'Anand Toprani, Oil and the Great Powers: Britain and Germany, 1914 to 1945 (Oxford University Press, 2019), lauréate du prix Richard W.Leopold 2020 de l'Organisation des historiens américains, qui est décerné tous les deux ans. Le livre raconte les deux décennies et demie tentées par les deux puissances pour être indépendantes dans le pétrole, qui dépendaient finalement de l'accès à de nouvelles sources étrangères.

Toprani, professeur agrégé de stratégie et de politique au US Naval War College de Rhode Island, soutient que les pouvoirs ont commis une erreur en cherchant en premier lieu à obtenir l'indépendance du pétrole. Cependant, ils auraient pu atteindre la sécurité énergétique s'ils avaient choisi d'être interdépendants du pétrole. «Le choix de la sécurité énergétique dans le cadre d'une stratégie d'interdépendance aurait pu fournir à la Grande-Bretagne et à l'Allemagne un approvisionnement énergétique suffisant et peut-être garantir leur prospérité économique, mais seulement au prix de leur liberté politique. C'était inacceptable pour les élites des deux pays »(17-8).

GÉOGRAPHIE ET ANNÉE CHARNIÈRE DE 1935

Endettée envers les Américains et obligée de payer une grande partie de son pétrole en dollars, la Grande-Bretagne a commencé l'entre-deux-guerres dans une position précaire. Son gros pari sur le Moyen-Orient, principalement en Iran et en Irak, n'était pas injustifié : des fournitures prodigieuses ont été mises en ligne des deux pays. Pourtant, la Grande-Bretagne ne pouvait pas compter sur l'approvisionnement du Moyen-Orient en Europe en temps de guerre, étant donné à la fois la pénurie de pétroliers et le long voyage requis. Le nationalisme des ressources, quant à lui, a mis en péril sa source de pétrole non américaine la plus facilement disponible dans l'hémisphère occidental : le Mexique.

Le tournant décisif de l'histoire - et je ne l'ai pas vu venir - est survenu en 1935, lorsque l'Allemagne a abrogé le traité de Versailles et les relations anglo-britanniques se sont rompues après que ce dernier a envahi l'Abyssinie. «L'Allemagne et l'Italie, bien que inférieures à la Grande-Bretagne en mer, pourraient couper l'accès au Moyen-Orient par la Méditerranée - à travers laquelle 34% des importations de pétrole de la Grande-Bretagne ont voyagé en 1934 - et même envahir la région» (97). Les voies de communication de la Grande-Bretagne avec le Moyen-Orient sont désormais menacées. Il n'avait pas assez de pétroliers pour éviter le canal de Suez et transporter le pétrole en Afrique. « L'échec de la Grande-Bretagne a moins à voir avec la géologie qu'avec la géographie », écrit Toprani, parce que les Britanniques « ont basé leur stratégie pétrolière sur la prémisse qu'il n'y aurait aucune menace pour leurs lignes d'approvisionnement » (119).

« Rarement », poursuit Toprani, « une stratégie a tant promis mais n'a donné que si peu d'efforts que la Grande-Bretagne au Moyen-Orient après la Première Guerre mondiale » (129). La Grande-Bretagne a subi un nouveau coup dur en 1938, lorsque le Mexique a nationalisé son industrie pétrolière, où les entreprises britanniques dominaient (108-113). Ainsi, à la veille de la guerre de 1939, la Grande-Bretagne se retrouve dans une situation similaire à celle de 1914 : largement dépendante des États-Unis pour l'approvisionnement en pétrole.

LA RECHERCHE DE L’AUTOSUFFISANCE DE L’ALLEMAGNE

L'histoire de l'Allemagne est passionnante car les enjeux et les paris sur le pétrole étaient si dramatiques. Sans une marine dominante et déjà une puissance continentale, l'Allemagne se tournait vers de nouvelles importations en provenance des pays voisins - la Roumanie en 1938 et l'Union soviétique en 1939 - et pour développer son industrie des carburants synthétiques, pour augmenter les approvisionnements et combler les soldes en devises étrangères (177).

Les tentatives de l'Allemagne pour enfiler une aiguille serrée sur le pétrole ont échoué sur deux erreurs. Le premier était l’impatience d’Hitler. Avec la résurgence de l'Italie et la victoire des forces fascistes en Espagne, le leader allemand a vu l'échiquier géopolitique titrer en sa faveur et a poussé ses plans de conquête plus tôt que l'Allemagne n'était logistiquement prête, du moins dans le pétrole. La deuxième erreur de l'Allemagne n'a pas été de planifier comment approvisionner l'Europe après l'avoir conquise (199). Néanmoins, en partie par la chance mais aussi par l'adaptation, l'Allemagne réussit à approvisionner ses forces armées jusqu'au printemps 1941.

À l'été 1941, cependant, la situation était désastreuse. Elle avait créé Continental Oil en mars 1941 pour tenter de libérer l'Allemagne du contrôle des sociétés anglo-américaines en Roumanie, mais cette demi-mesure, associée à des investissements accrus dans les champs synthétiques, ne serait pas suffisante. Hitler a donc envahi l'Union soviétique avec l'opération Barbarossa, quelque chose qu'il avait commencé à planifier en juillet 1940. Après avoir sécurisé les gisements de pétrole à Bakou, la stratégie de l'Allemagne était de pénétrer en Méditerranée et au Moyen-Orient, coupant l'accès des Alliés au pétrole soviétique et du Moyen-Orient et ouvrant pour les Allemands (231-37). L'échec de l'opération a bien sûr changé la guerre et précipité la recherche de l'Allemagne pour l'autosuffisance en pétrole.

TRANSITIONS ÉNERGÉTIQUES ET PUISSANCE MONDIALE

La quête de la Grande-Bretagne pour l'indépendance pétrolière est quelque peu pardonnable, étant donné son indépendance passée dans le charbon et la croissance des marchés pétroliers dans les années 1920 et 1930. L'Allemagne, quant à elle, est partie de l'arrière et a tenté de rattraper son retard en développant son industrie des carburants synthétiques et en cultivant de nouvelles sources terrestres reliées par rail et par barge, à savoir la Roumanie et l'Union soviétique. Pour les deux puissances, cependant, la réalité de la logistique, de la planification, des prix en devises qu'ils ne contrôlaient pas, des sources situées sur des terres à travers les océans et de la géopolitique ont fait de l'indépendance pétrolière un rêve de pipe.

Le contrôle des ressources énergétiques façonne la géopolitique aujourd'hui. Toutes les puissances dépendent encore du pétrole pour le secteur des transports militaires, mais la transition énergétique exige des carburants plus propres, et certains craignent que la domination de la Chine sur les minéraux nécessaires à la construction de technologies d'énergie renouvelable, les batteries en particulier, ne soit un futur point d'éclair. Le pétrole et les grandes puissances nous rappellent à la fois que les transitions dans les sources d'énergie changent la géopolitique et que ces changements mettent des décennies à se produire. Il n'y a pas de solutions rapides et l'indépendance énergétique reste aussi insaisissable aujourd'hui qu'elle l'a fait pour la Grande-Bretagne et l'Allemagne. L'interdépendance reste la seule voie vers la sécurité énergétique.


Dr. John V. Bowlus écrit sur la politique énergétique et la géopolitique. Il a obtenu son doctorat en histoire à l'Université de Georgetown et est professeur et chercheur à l'Université Kadir Has à Istanbul. Il a vécu à Thiès en tant que volontaire du Peace Corps de 2002 à 2004. Il peut être suivi sur Twitter @johnvbowlus.

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Dr. John V. Bowlus