L'agence humaine jouit de la pole position pour expliquer le phénomène historique.

post Du génie de Napoléon, Churchill et Roosevelt aux philosophes et scientifiques des Lumières qui nous ont apporté le rationalisme, l'empirisme, la laïcité et les nouvelles technologies, l'Occident ne manque pas de héros. Ces grands hommes ont exploité les ressources de l'État-nation, ont donné naissance à un ordre économique libéral de libre-échange et ont contribué à établir la domination occidentale et un ordre international libéral au cours des deux dernières décennies.

Pourtant, les valeurs occidentales n'ont pas produit de rationalité universelle, ni créé un monde plus pacifique. En tant qu'étudiant diplômé en histoire, je n'ai jamais été satisfait de l'importance accordée à l'action humaine et j'ai été attiré par des explications plus structurelles des raisons pour lesquelles des changements ont eu lieu au fil du temps. Cela m’a amené à l’énergie et à une fascination pour le rôle des combustibles fossiles dans la croissance économique et militaire de l’Occident au cours des deux cents dernières années. Avant les combustibles fossiles, l'énergie provenait du travail humain et animal, des éoliennes et des moulins à eau, ainsi que du bois et d'autres biomasses. Le passage au charbon a permis à la révolution industrielle de commencer sérieusement au début des années 1800, puis, en particulier avec l'avènement du pétrole, d'augmenter les mouvements de personnes et de marchandises.

Le charbon puis le pétrole ont permis aux puissances occidentales, qui, outre les États-Unis et sans doute la Russie, selon votre point de vue, sont moins peuplées et disposent de moins de terres et de ressources que les puissances non occidentales, de bénéficier d'un avantage exponentiel, ce que l'humanité n'a jamais connu auparavant. Cette augmentation, cependant, a entraîné des coûts énormes. En décrivant le problème du changement climatique comme un problème qui concorde avec la montée de l'Occident, nous pouvons commencer à nous attaquer à ce qui se passe réellement, à ce que seront les retombées et aux activités qui pourraient faciliter la chute.

LE SAUT GÉANT

La croissance de la population mondiale, de l'économie et de la consommation d'énergie au cours des deux derniers siècles a été vraiment exceptionnelle. La population mondiale est passée de 1 milliard en 1820 à 7,6 milliards en 2018.

Les deux dernières décennies ont coïncidé avec une croissance énorme de la population, de la richesse et de la consommation d'énergie, parallèlement à la montée de l'Occident. Les données sont peut-être les plus remarquables pour la période depuis 1950. Beaucoup ont qualifié la croissance économique de l'Europe occidentale des années 50 et 60 de miracle économique. Alors que la croissance économique de la reprise d'après-guerre a tendance à être robuste dans la plupart des cas, l'existence de combustibles fossiles bon marché et abondants en provenance du Moyen-Orient et d'ailleurs a joué un rôle central.

L'explosion après la Seconde Guerre mondiale nous dit deux choses. Premièrement, la philosophie des Lumières est antérieure à l'énorme croissance de la population humaine et de l'activité économique. D'après les données ci-dessus, l'énergie et la technologie ont eu plus de conséquences que la philosophie. Deuxièmement, même si les facteurs culturels et intellectuels ont aidé l'Occident à se séparer initialement, les combustibles fossiles sont arrivés au moment où l'Occident était en ascension et ont contribué à amplifier l'étendue de sa domination.

NAVIRES OU CARBURANT ?

J'ai déjà soutenu que les intérêts de la sécurité nationale de la Grande-Bretagne et des États-Unis ont poussé ces hégémons à adopter le charbon et le pétrole pour leurs marines dans une quête pour maintenir la puissance mondiale. La Grande-Bretagne est une île, tout comme les États-Unis pour des raisons pratiques, puisque deux vastes océans la séparent de tout concurrent viable. La puissance navale a été la condition sine non qua de ces hégémons, et la domination des combustibles fossiles a soutenu leur puissance navale. La puissance navale, à son tour, permet aux hégémons de parcourir le globe pour sécuriser les approvisionnements en combustibles fossiles.

Deux contrefactuels sur les combustibles fossiles et l'énergie navale sont amusants à imaginer. La première est l'ancienne Athènes, qui a d'abord pris le pouvoir grâce à son génie naval. Athènes a attiré des alliés, tout comme la Grande-Bretagne et les États-Unis, en partie par la contrainte mais aussi par l'attractivité du système de libre-échange qu'elle soutenait en mer Égée. Son principal adversaire, Sparta, était une force terrestre et ne pouvait rivaliser avec Athènes avant de s'engager à développer ses propres compétences et navires. Sparte a finalement battu Athènes en raison de la pénurie de main-d'œuvre et de navires de ce dernier, ainsi que du soutien perse. Il semble juste de dire qu'Athènes aurait maintenu sa supériorité avec les navires à combustibles fossiles.

Le second est Ming China, dont l'empereur a financé sept expéditions à l'étranger de 1405 à 1433. Les investissements navals ont cessé par la suite, car l'empereur a dû juger que cela n'en valait pas le coût. Cette décision a été regrettée quatre siècles plus tard, lorsque la diplomatie occidentale en matière de canonnières a aidé à maintenir la Chine, le Japon et d'autres peuples asiatiques soumis et ouverts au commerce. Le rattrapage d'une course aux armements navals à l'ère des combustibles fossiles échappe encore aux puissances asiatiques. Le Japon a été une exception partielle mais a sombré pendant la Seconde Guerre mondiale en raison de son manque d'approvisionnement en pétrole.

CE QUI MONTE, DESCEND TOUJOURS, A MOINS QU’IL NE SOIT PLUS LEGER QUE L’AIR

Ces paroles proviennent d’une chanson pour enfants sur la gravité que ma femme et moi jouions pour ma fille de cinq ans. La frénésie des combustibles fossiles et l'explosion concomitante de la croissance économique et de la population ont propulsé l'humanité vers de nouveaux sommets, ont permis l'essor de l'Occident et l'ont installé pour l'instant. Les développements des deux cents dernières années sont des réalisations incroyables, mais elles ont également eu des conséquences horribles.

La gravité de cette frénésie alourdit déjà l'Occident et la planète. La puissance mondiale se déplace lentement vers les pays non occidentaux, d'autant plus que les combustibles fossiles perdent lentement leur importance stratégique. Plus important encore, les combustibles fossiles ont gravement détruit l'atmosphère et l'environnement de la planète.

Les idées sont les seules choses qui peuvent surmonter la gravité. La capture et la séquestration du carbone, les énergies renouvelables, l'efficacité énergétique et les marchés du carbone sont tous des moyens viables pour nous apporter un atterrissage en douceur. Je n’ai pas eu l’intention de châtier l’Occident pour s’être tourné vers les combustibles fossiles, mais de nous obliger à apprécier l’ampleur de la montée de l’Occident. En étant conscients de notre passé, nous pouvons mieux comprendre notre situation actuelle.

Dr. John V. Bowlus écrit sur la politique énergétique et la géopolitique. Il a obtenu son doctorat en histoire à l'Université de Georgetown et est professeur et chercheur à l'Université Kadir Has à Istanbul. Il a vécu à Thiès en tant que volontaire du Peace Corps de 2002 à 2004. Il peut être suivi sur Twitter @johnvbowlus.

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Les deux dernières décennies ont coïncidé avec une croissance énorme de la population, de la richesse et de la consommation d'énergie

Dr. John V. Bowlus