Barbara Freese a pensé à l'environnement pendant presque toute sa vie.

post En tant qu'avocate, elle a été témoin de la façon dont l'industrie charbonnière a nié le changement climatique, ce qui l'a amenée à explorer l'histoire des expériences de l'humanité dans la récolte de la source d'énergie la plus sale du monde dans Coal : A Human History. Le livre reste un point de départ idéal pour ceux qui découvrent le sujet et offre une texture et une application unique de nombreuses sciences sociales à ceux qui connaissent mieux le passé du charbon. Elle a un nouveau livre à paraître en mai qui couvre des horizons tout aussi vastes : Industrial-Strength Denial : Eight Stories of Corporations Defending the Indfensible, from the Slave Trade to Climate Change (University of California Press). Le livre explore des études de cas allant de la consommation de radium et de la sécurité automobile au tabac et à l'industrie financière - comment les industries lucratives cherchent à augmenter leurs bénéfices au détriment du progrès social et humain. John Bowlus, a rencontré Barbara, à distance pour discuter de ses deux (2) livres ainsi que d'autres sujets, y compris comment la psychologie sociale peut aider à expliquer notre relation avec le charbon, l'environnement, l'industrie et énergie; les conséquences de l'élection présidentielle américaine de 2016; et l’approche morale de Greta Thunberg pour le changement social.

Ce fut un plaisir de lire votre premier ouvrage, Coal, écrit en 2003 et révisé en 2016. Je suis curieux de savoir ce qui vous a attiré à ce moment-là, à la fois personnellement et intellectuellement - lorsque la conscience environnementale n'était pas ce qu'elle est aujourd'hui - et pourquoi vous vous êtes concentré sur l'élément humain, qui était quelque chose de plutôt nouveau à l'époque, alors que d'autres ont repris cette approche dans les années 2010, notamment en termes de pétrole et de changement climatique ?

Enfant, je me suis accroché aux problèmes environnementaux dans les années 1970, et je suis finalement devenu avocat environnemental pour l'État du Minnesota. Puis, au milieu des années 1990, je me suis impliqué dans une affaire juridique qui a changé le cours de ma vie. Une nouvelle loi exigeait que nos régulateurs des services publics d'État quantifient, en dollars, les coûts environnementaux de la production d'électricité. Le Minnesota tirait l'essentiel de son énergie du charbon, nous nous sommes donc concentrés sur la pollution par le charbon, notamment le dioxyde de carbone et les changements climatiques.
Cela a frappé un nerf avec des intérêts du charbon de l'extérieur de l'État. Ils sont intervenus et ont fait venir des témoins pour témoigner que nous n'avions pas à nous soucier du changement climatique. Cela n'allait pas se produire, ont-ils dit, ou si cela se produisait, nous le souhaiterions, et ceux qui disent le contraire étaient politiquement motivés.
J'ai été choqué par l'ampleur de la menace climatique et par les efforts de l'industrie charbonnière pour nier cette menace. Je suis devenu fasciné par le rôle que le charbon jouait dans le monde - influençant notre climat, notre avenir et nos politiques - et le fait que ce rôle était largement caché aux yeux du public. Sachant que le charbon avait également joué un rôle énorme dans notre passé, j'ai commencé à creuser dans l'histoire.
L'accent mis sur l'élément humain - à la fois les petites histoires et les grandes tendances - n'est que le reflet de ce qui m'a intrigué. Si j'avais été un universitaire, je me serais peut-être limité à mon propre domaine d'expertise, mais j'ai abordé le livre simplement comme quelqu'un fasciné par un sujet important qui voulait l'explorer et le partager. Je me laisse suivre ma curiosité de discipline en discipline. Je découvrirais de merveilleuses histoires reliant le charbon à, disons, la peste bubonique, ou Mao Zedong, ou J.P.Morgan, ou la vie quotidienne de quelqu'un qui exploite un poêle à charbon de cuisine. J'ai décidé que si je trouvais ces pépites convaincantes, les lecteurs le feraient aussi, alors je les ai insérées dans mon récit.

Si vous deviez raconter l’histoire du charbon depuis la publication de votre livre, quels seraient, selon vous, les développements les plus marquants ? Quel est l’avenir du charbon ?

Début 2016, j'ai publié une mise à jour de l'édition originale de 2003, ajoutant un chapitre décrivant la folie des années intermédiaires. Nous avons vu le secteur de l'énergie se précipiter pour construire des dizaines de nouvelles centrales au charbon aux États-Unis, dont la plupart ont été bloquées par un mouvement croissant de protection du climat et des changements économiques. Nous avons également vu la montée des politiques de protection du climat, qui ont ensuite été largement bloquées par le déni climatique qui a pris le contrôle du parti républicain. Nous avons vu l'industrie charbonnière atteindre un pouvoir politique étonnant alors qu'elle était en train de mourir économiquement. Et malgré des revers déchirants, nous avons constaté des progrès encourageants sur les politiques climatiques de la part de l'EPA américaine et au niveau international, même en Chine.
Vint ensuite l'élection présidentielle américaine de 2016. Si je devais écrire une mise à jour maintenant, il faudrait commencer par la rhétorique et les actions dangereuses de ce président en faveur du charbon - démêler les règles de l'ère Obama, se retirer de l'accord de Paris et promettre (mais échouer) de restaurer l'industrie charbonnière. Je pense que l'avenir du charbon en ce moment aux États-Unis est le pire des deux mondes - l'utilisation du charbon continuera de diminuer (blessant les travailleurs, qui auront de faux espoirs au lieu d'une aide à la transition) mais ne diminuant pas aussi vite qu'il le faut pour protéger le climat. Globalement, je pense que nous sommes près ou même après le pic d'utilisation du charbon, mais j'avoue que ma prédiction est entachée de vœux pieux (n'ayant pas récemment traversé le travail très dur d'essayer de voir au-delà). Je ne peux tout simplement pas accepter l'idée que l'humanité, étant arrivée si loin, échouerait à ce test si nous avons les connaissances et la capacité de nous sauver et de sauver notre planète.
Heureusement, l'énergie propre ne cesse de baisser et, plus important encore, l'alarme climatique et l'activisme atteignent un nouveau niveau politique. Le coronavirus peut aider, en réduisant les émissions tout en nous rappelant l'importance de la science et du gouvernement et en augmentant notre sens global de solidarité. (Nous devons reconnaître, cependant, qu'il pourrait avoir l'effet inverse, alimentant notre tribalisme et nos préjugés. La montée du Tea Party antiréglementaire aux États-Unis en 2010, à la suite d'une crise financière provoquée en grande partie par la déréglementation, prouve que la politique une réaction à une crise peut être exactement le contraire de ce que vous attendez.)
En ce qui concerne le climat et l'énergie, cependant, le récit évolue clairement rapidement et le résultat de ce changement aura d'énormes conséquences à long terme. Cela signifie que le journalisme énergétique est particulièrement critique en ce moment en raison de la façon dont il influencera ce récit.

Vous êtes sur le point de publier un nouveau livre en mai, Le déni de la force industrielle : huit (8) histoires de sociétés défendant l'indéfendable, de la traite négrière au changement climatique. Pouvez-vous initier les lecteurs au sujet et leur dire ce qui vous a amené à ce projet ?

Après avoir écrit Coal, je suis retourné travailler en tant qu'avocat et analyste politique, luttant pour arrêter de nouvelles centrales au charbon et promouvoir la protection du climat. Cela m'a remis en contact avec le déni du climat, y compris de la part de personnes qui ne semblaient pas moins honnêtes ou rationnelles que la moyenne à d'autres égards. J'ai recommencé à me demander comment ce genre de déni fonctionne dans l'esprit et dans quelle mesure le déni des entreprises, comme je l'ai appelé, a affecté la société dans le passé. Jusqu'où la réalité nous a-t-elle emmenés ? Quelles rationalisations les autres industries ont-elles utilisées ? Comment ce déni a-t-il été surmonté, s'il l'a été ?
J'ai donc replongé dans l'histoire, à la fois lointaine et récente. Je me suis concentré sur huit (8) industries qui étaient confrontées à des preuves irréfutables qu'elles causaient du tort et qui ont répondu par des campagnes de déni longues et dangereusement efficaces. Comme vous le dit le sous-titre, je raconte les dénis de longue date de la traite négrière et les dénis modernes de l'industrie des combustibles fossiles face au changement climatique.
Je fouille également les dénis liés à la consommation de radium, aux voitures dangereuses, à l'essence au plomb, aux produits chimiques destructeurs de l'ozone, au tabac et aux produits d'investissement qui ont provoqué la crise financière de 2008. Ce sont des histoires de tromperie et d'illusion égoïstes, mais ce sont aussi des histoires de personnes extérieures aux industries - comme les scientifiques, les militants, les journalistes et les politiciens - confrontées à ces dénégations et réduisant ou même arrêtant le mal en question. C'est un livre sur le comportement scandaleux des entreprises mais aussi sur le progrès social indéniable.

Une critique a mentionné votre utilisation de la «théorie et des idées psychologiques», qui doit avoir fourni de nouvelles idées sur le changement climatique. Quels étaient-ils, et l'histoire du changement climatique a-t-elle résonné en particulier avec l'une des sept autres histoires que vous couvrez ?

L'idée principale est qu'aucun de ces cas de déni ne peut être compris en regardant l'individu. Ce sont des phénomènes sociaux, donc si nous voulons utiliser la psychologie pour les comprendre, nous devons nous tourner vers la psychologie sociale. Ce domaine est en pleine mutation, certaines découvertes récentes ayant échoué aux tentatives de réplication, mais il existe encore beaucoup de recherches utiles.
Une grande partie de la recherche porte sur le tribalisme et sur le peu de temps nécessaire à notre cerveau pour diviser le monde en nous par rapport à eux d'une manière qui modifie ce que nous percevons et croyons. Les études montrent également comment nos perceptions de la réalité et nos sentiments de responsabilité sont façonnés par la hiérarchie, l'anonymat, le pouvoir, le travail partagé, l'argent, l'idéologie et la nature involontaire de la plupart des préjudices subis par les entreprises. Ces facteurs sont, bien sûr, si dominants dans le monde des entreprises qu'il semble presque que nous ayons conçu une économie spécialement conçue pour accroître les biais, réduire la responsabilité sociale et promouvoir le déni.
Toutes ces campagnes résonnent en quelque sorte avec le déni du climat et, ensemble, elles montrent à quel point ce type de déni de groupe gratifiant peut être extrême, soutenu et dangereux, même parmi les personnes saluées pour leur lucidité et leur fibre morale. Et ces cas montrent que le déni d’une industrie n’est presque jamais surmonté par les preuves elles-mêmes. (Une exception est que l'industrie chimique accepte enfin des preuves de l'appauvrissement de la couche d'ozone, bien qu'il y ait aussi d'autres facteurs en jeu.) Nous voyons également que même lorsqu'une industrie est forcée d'admettre l'évidence - comme l'industrie du tabac admettant finalement qu'elle vend une dépendance et un produit mortel - cela ne l'empêche pas de continuer à vendre ce produit avec enthousiasme.
Je reste toujours un grand fan de la confrontation du déni des entreprises avec des preuves. Ce n’est pas parce que ces preuves modifient nécessairement la volonté de l’industrie de causer un préjudice, mais parce que ces preuves modifient la volonté de la société de tolérer le préjudice. Le déni de l'industrie peut se poursuivre, mais il aura moins d'influence. Les données probantes aident à mobiliser ceux qui ne font pas partie de l'industrie pour agir, alimenter un mouvement social, changer la norme sociale et changer les politiques pertinentes.

Greta Thunberg a-t-elle aidé à dénoncer le déni industriel du changement climatique et son modèle de protestation est-il efficace ?

Le travail de Greta Thunberg me passionne vraiment, et je pense que son approche n'est pas seulement efficace mais critique. Malgré ce que je viens de dire sur l'importance de la preuve, je sais que la norme sociale ne change pas par la seule preuve. Si vous dites aux gens que le bâtiment est en feu mais que personne ne s'en fâche, alors beaucoup d'entre eux resteront assis là et perdront leur chance de s'échapper. Ils comprendront que cela ne pourrait pas être si mauvais si personne ne crie ou ne fait la course. Les gens ont besoin de voir les autres avec la réponse émotionnelle appropriée pour vraiment ressentir la profondeur de la crise, et Greta Thunberg fournit un sentiment d'indignation et d'alarme tout à fait approprié.
Et Greta et le mouvement des jeunes cadrent généralement cette question du changement climatique en termes moraux, ce qui est important pour faire ressortir le niveau de changement dont nous avons besoin à la vitesse dont nous en avons besoin. De petits changements de politique peuvent se produire en coulisses par des régulateurs et des législateurs fondés sur des preuves. Les grands changements sociaux ont besoin de grands mouvements sociaux, et les grands mouvements sociaux n'ont pas seulement besoin de preuves mais de passion morale pour les conduire.

Dr. John V. Bowlus écrit sur la politique énergétique et la géopolitique. Il a obtenu son doctorat en histoire à l'Université de Georgetown et est professeur et chercheur à l'Université Kadir Has à Istanbul. Il a vécu à Thiès en tant que volontaire du Peace Corps de 2002 à 2004. Il peut être suivi sur Twitter @johnvbowlus.

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J'ai été choqué par l'ampleur de la menace climatique et par les efforts de l'industrie charbonnière pour nier cette menace

Dr. John V. Bowlus