« Nous devrions essayer d'imaginer le monde romain, de bout en bout, comme un contexte écologique pour les micro-organismes ». Kyle Harper, Le destin de Rome, p. 17

post L’histoire du déclin et de la chute de l’empire romain d’Edward Gibbon est l’affaire ultime de la raison pour laquelle l’empire romain s’est effondré. Selon Gibbon, la décadence humaine - déclin moral, corruption et division politique interne - a rendu Rome vulnérable à l'invasion barbare et à la désintégration économique. Cette thèse correspond à la philosophie de l’Europe des Lumières fondée sur la raison et la responsabilité individuelle. Les Romains étaient spéciaux, en d'autres termes, mais perdaient leur avantage avec le temps.

Selon Kyle Harper, Le destin de Rome: Le climat, les maladies et la fin d'un empire (Princeton University Press, 2017), les forces non humaines du climat et des maladies ont joué un rôle capital dans la montée et la chute de Rome à travers trois périodes climatiques: Roman Climate Optimum (RCO), 200 av. J.-C. à 150 ap. la période de transition romaine, AD 150-450; et le petit âge glaciaire antique tardif, 450-700 ap.

Selon Stephen Harper, les Romains avaient une bonne santé environnementale, mais nettement moins. Des conditions climatiques favorables - températures plus chaudes, précipitations abondantes et quelques éruptions volcaniques - ont engendré une «efflorescence» de richesse, de population et de nourriture au cours de la RCO. Gibbon lui-même qualifia le milieu du IIe siècle «l'âge le plus heureux». L'arrivée de «peut-être la première pandémie de l'histoire de l'humanité» (p. 24), la peste Antonine en 166 après JC, mit fin à la fête et initia une série de défis. L’avènement de températures plus froides, facilitées par les éruptions volcaniques et la peste bubonique en 540, a éviscéré les meilleurs plans de l’empereur de l’Est de l’Est, Justinien, pour faire revivre l’empire, notamment la reconquête de Rome, tombée aux mains des Goths en 410.

Le destin de Rome retrace le long arc de montée et de chute de Rome grâce à de nouvelles méthodes scientifiques parallèlement aux récits de première main d’écrivains anciens. Le résultat est une histoire engageante qui a une pertinence évidente pour comprendre «l’impressionnant et étrange pouvoir de la nature» (p. 22) dans la détermination du destin des civilisations, mais aussi de la résistance féroce de l’humanité face au climat et aux chocs de maladies.

DE L'EFFLORESCENCE A LA MALADIE

Les 350 années de climat favorable ont permis à Rome de survivre et de s’épanouir au cours de la RCO, en dépit de décennies de guerres étrangères et civiles au premier siècle avant notre ère. Les températures chaudes ont permis aux agriculteurs de planter des oliviers, par exemple, plus au nord et à des altitudes plus élevées que jamais. Dans le sud de la Méditerranée, de plus grandes précipitations ont nourri une renaissance agricole. L'absence d'éruptions volcaniques a également stabilisé le climat. Dans l’antiquité, la population était roi et Rome a atteint son apogée au cours des 150 années qui ont suivi la mort d’Auguste en 14 après JC, grâce à un approvisionnement alimentaire suffisant. Harper relie l'expérience de Rome à celle de la Chine han. « (Leur) efflorescence simultanée… est l’un des nombreux« parallèles étranges » de l’histoire, des impulsions synchrones de croissance et de rétraction à l’échelle mondiale» (p. 40).

Le premier attentat est survenu avec l’Antonine Plague, tuant 10 à 20% de la population de l’empire (p. 115), à l’origine de la Période de transition romaine (150-450 ap. J.-C.). C'était un signe avant-coureur, mais Rome a rebondi. L'empereur Septimus Severus (193-211 ap. J.-C.) accorda une telle attention à l'approvisionnement en nourriture qu'il fortifia le régime céréalier de la ville de Rome pendant sept ans après sa mort (p. 57). Le troisième siècle a apporté de nouveaux défis climatiques, à savoir une plus grande variabilité solaire (p. 131). La peste de Cyprian, une fièvre hémorragique virale, est également entrée dans l'empire à partir de l'an 251 après JC. Rome a été confrontée à sa menace la plus existentielle à ce jour, avec l'invasion de Goths et de Perses et la désintégration des dirigeants politiques. Mais, encore une fois, Rome s’est montrée résiliente et «le climat s’est stabilisé. Après 266 après JC, il n’ya pas eu d’événement volcanique majeur pendant plus d’un siècle et demi. La puissance solaire a augmenté, atteignant son maximum (…) autour de 300 AD puis se maintenant à des niveaux élevés jusqu'au Ve siècle »(p. 168).

Les deux derniers chapitres sont les plus saisissants. La première peste bubonique au monde, apportée par des rats d’Asie du Sud-Est, décima la population, tandis que les affres climatiques du petit âge glaciaire de la fin de l’Antiquité, datant de 450 à 700 apr. Au cinquième siècle, Rome était Constantinople, à l’exception d’une période de trois décennies après laquelle le général Bélisaire de Justinien a reconquis et tenu Rome, en 536-565. La peste, cependant, a commencé à arriver à Constantinople en l'an 541. Après-midi, «les années 530 et 540 n'étaient pas seulement glaciales. Ce furent les décennies les plus froides de l’Holocène dernier. Le règne de Justinien était assailli par une vague de froid épique, qui se produisait une fois dans quelques millénaires, à l'échelle mondiale. » (P. 219).

En 536, une éruption volcanique massive a produit l’année la plus froide des deux derniers millénaires. Les températures estivales ont chuté de 2,5 ° C en Europe (p. 253). Un autre volcan est entré en éruption en l'an 539-40. Celles-ci couvraient le ciel dans l'obscurité, mais leurs effets furent de courte durée. Le vrai problème était la faible énergie solaire des années 530 à 680. «Un grand minimum solaire, centré à la fin du VIIe siècle, a été la plus grande chute d'énergie reçue du soleil au cours des 2 000 dernières années» (p. 254-25). Les provinces de l'Est ne produisent plus de produits agricoles comme auparavant et leurs populations ont diminué. Les armées islamiques les envahirent dans les années 630 et 640, ce que Harper marque de façon intéressante comme la fin de l’empire de Rome: «Avec le détachement des possessions orientales, la dernière grande zone d’énergie de l’empire a été perdue» (p. 286).

LE LIEN CLIMAT-MALADIE

L’ironie des problèmes environnementaux et épidémiologiques ultérieurs de Rome est qu’ils ont été créés à partir de son véritable succès. En liant les terres de la Grande-Bretagne à l'Egypte et de la Syrie à l'Espagne dans le commerce et les gens, la maladie a prospéré.

«L’empire romain a été construit dans un monde malthusien caractérisé par des contraintes énergétiques, mais il a réussi à repousser ces limites grâce à une combinaison enivrante de commerce et de progrès techniques. La puissance de l'empire était à la fois une prémisse et un résultat de l'expansion démographique et de la croissance économique… Les forces vives du changement climatique et des maladies infectieuses ont constamment agi sur ce système complexe, dans une série de relations à double sens. Même dans le cas de l'environnement physique, où des forces totalement indépendantes de la volonté humaine agissaient, les effets du changement climatique dépendaient des arrangements spécifiques entre une économie agraire et la machine de l'empire. Et l'histoire des maladies infectieuses est toujours entièrement dépendante des écologies construites par la civilisation humaine »(p. 20).

Lorsque nous pensons à notre monde énergétique, nous avons tendance à cloisonner le climat et les maladies. Mais il est évident que nous avons connu un lien similaire climat-maladie au cours des dernières décennies. Les émissions de carbone ressemblent à des éruptions volcaniques graduelles et cohérentes, tuant lentement et imperceptiblement les rendements et les populations. De nouvelles pandémies - VIH, Ebola et Zika, entre autres - ont germé dans le contexte de la mondialisation du commerce et du mouvement humain. En revanche, les habitants de la Petite période glaciaire de la fin de l'Antiquité ont immédiatement pris conscience de l'air sale et des températures plus froides. Le récit de Harper devrait donc faire réfléchir même le futuriste le plus optimiste et lui faire comprendre que les changements climatiques nous rendent plus vulnérables à la pandémie que nous ne le croyons.

ENERGIE ET ENDURANCE

Le récit de Harper contient également des informations sur l’énergie et la géopolitique. Le travail humain, qu'il soit homme libre ou esclave, constituait la principale source d'énergie du monde romain, mais cela nécessitait beaucoup de grain. L’annexion de l’Égypte par Auguste en 30 av. La conquête arabe de l'Egypte l'a effacée. Les travaux antérieurs de Harper, L’esclavage dans le monde romain tardif, AD 275-425, mettent probablement ces thèmes en évidence.

The Fate of Rome est attrayant et accessible aux lecteurs de tous les horizons. Les historiens apprécieront l’image plus complète obtenue en incorporant des forces non humaines à notre compréhension du passé, comme William McNeill l’a fait dans les années 1970 avec ses fléaux et ses peuples. Son histoire touchera également tous ceux qui s'intéressent au changement climatique, à l’empire et à la science.

Contrairement aux Romains, nous avons l'avantage de comprendre le changement climatique et ses effets macro-économiques. Nous disposons également des technologies nécessaires pour y faire face et prévoir ses contours futurs. Cet été, la NASA avait prédit que le prochain cycle solaire, de 2020 à 2025, serait le plus faible des 200 dernières années. Les Romains, en revanche, n’avaient pas de telles capacités et se heurtaient à des limites malthusiennes évidentes. «L’implication plus générale [de cette étude] est que les économies préindustrielles étaient souples et que les« vibrations » de la théorie malthusienne pouvaient s’appliquer sur de très longues périodes. La modernité a été construite sur une percée énergétique singulière, mais il y avait des prémonitions, et Rome en était une » (p. 290). La résilience romaine était remarquable, mais il leur manquait la technologie pour s’adapter. La résilience et l’adaptation sont les seuls moyens d’éviter un destin similaire à celui de Rome alors que nous nous dirigeons vers un avenir incertain.


Dr. John V. Bowlus

Dr. John V. Bowlus écrit sur la politique énergétique et la géopolitique. Il a obtenu son doctorat en histoire à l'Université de Georgetown et est professeur et chercheur à l'Université Kadir Has à Istanbul. Il a vécu à Thiès en tant que volontaire du Peace Corps de 2002 à 2004. Il peut être suivi sur Twitter @johnvbowlus.

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Le destin de Rome retrace le long arc de montée et de chute de Rome grâce à de nouvelles méthodes scientifiques parallèlement aux récits de première main d’écrivains anciens

. La résilience et l’adaptation sont les seuls moyens d’éviter un destin similaire à celui de Rome alors que nous nous dirigeons vers un avenir incertain.

Dr. John V. Bowlus